История кафедры начинается с открытия в 1936 году кафедры электромагнитных колебаний. Ее основателем является Мария Афанасьевна Левитская (1883 - 1963) - одна из первых русских женщин-ученых, открывшая субмиллиметровые волны в шкале электромагнитных колебаний. А в 1961 году кафедры стала называться кафедрой физики твердого тела после отделения от нее кафедр оптики и ядерной физики.